Lun. Abr 22nd, 2024

En los últimos años, las firmas de capital privado han engullido las prácticas médicas para formar poderosos grupos médicos en todo el país, según un nuevo reporte lanzado el lunes.

En más de una cuarta parte de los mercados locales, en lugares como Tucson, Arizona; Columbus, Ohio; y Providence, RI: una sola firma de capital privado poseía más del 30 % de las prácticas en una especialidad determinada en 2021. En el 13 % de los mercados, las firmas poseían grupos que empleaban a más de la mitad de los especialistas locales.

Los grupos médicos estaban asociados con precios más altos en sus respectivos mercados, especialmente cuando controlaban una participación dominante, según un artículo de investigadores de la Centro Petris en la Universidad de California, Berkeley, y la Centro de Washington para el Crecimiento Equitativoun centro de estudios progresista en Washington, DC Cuando una empresa controlaba más del 30 % del mercado, el costo de la atención en tres especialidades (gastroenterología, dermatología y obstetricia y ginecología) aumentó dos dígitos.

El documento, publicado por el American Antimonopolio Institute, documentó grandes adquisiciones de capital privado en varias especialidades médicas durante la última década. Urología, oftalmología, cardiología, oncología, radiología y ortopedia también fueron los principales objetivos de estas transacciones.

«Es impactante cuando lo miras», dijo Laura Alexander, directora de mercados y política de competencia en el Washington Center, quien dijo que las firmas de capital privado dominaban solo un puñado de mercados allí hace diez años. Al examinar mercados individuales, los investigadores pudieron documentar el impacto local. “Las tarifas nacionales enmascaran este problema mucho más agudo en los mercados locales”, dijo.

Los precios más altos que pagan las aseguradoras privadas contribuyen a que las primas de seguro sean más altas y pueden aumentar los costos de desembolso de los pacientes.

Las firmas de capital privado, que agrupan fondos de inversionistas institucionales e individuos para crear fondos de inversión, tienden a comprar empresas con deuda, con miras a revenderlas en unos pocos años. La industria cambió a la atención de la salud hace relativamente poco tiempo, pero ha comenzado a comprar prácticas médicas a un ritmo acelerado, combinando prácticas más pequeñas para formar empresas más grandes.

Cuando una rama de capital privado de un fondo de pensión canadiense, OMERS Private Equity, compró Gastro Salud, un gran grupo médico de gastroenterología, en 2021 adquirió casi una docena de prácticas más pequeñas, según los investigadores, quienes dicen que el grupo ahora es dominante en los mercados, incluida el área de Miami. La compañía ahora opera en siete estados y emplea a más de 390 médicos. Los investigadores observaron patrones similares en otros mercados, donde una empresa compraría una práctica grande y luego aumentaría su participación de mercado agregando prácticas cercanas más pequeñas en la misma especialidad médica.

Históricamente, los consultorios médicos eran relativamente pequeños y eran propiedad de los propios médicos. Pero este modelo ha declinado rápidamente a medida que el negocio de la medicina se ha vuelto más complejo y las compañías de seguros que negocian los precios con los médicos se han vuelto más grandes. Casi el 70% de todos los médicos estaban empleados por un hospital o una empresa en 2021, según un análisis reciente del Instituto de Defensa de los Médicos.

“Estamos viendo un cambio fundamental en la forma en que se practica la medicina en los Estados Unidos”, dijo Richard Scheffler, profesor de economía de la salud y políticas públicas en Berkeley y director del Centro Petris.

Los hospitales y las compañías de seguros también han comprado muchos consultorios médicos independientes. Optum, una sucursal de UnitedHealth Group que cotiza en bolsa y que también es propietaria de una de las aseguradoras más grandes del país, emplea a unos 70.000 médicos. Los estudios han demostrado que estos tipos de propiedad concentrada de médicos en un mercado determinado también están asociados con los precios más altos.

Los médicos a menudo ven el capital privado como una alternativa atractiva a las adquisiciones de hospitales. En parte, los médicos «se están volviendo más grandes y eficientes», lo que incluye ayudar con la tecnología y la administración de la oficina, dijo Lisa Walkush, directora ejecutiva nacional de la firma de servicios profesionales Grant Thornton. «Eso puede ser algo muy bueno, pero las firmas de capital privado deben cumplir sus promesas y rendir cuentas», dijo.

Michael Kroin, fundador y director gerente de Physician Growth Partners, una firma de Chicago que asesora a firmas independientes, dijo que las firmas de capital privado «ofrecen escala para que grupos de firmas independientes sobrevivan y mantengan su autonomía». Si pudieran, dados sus crecientes costos y lo presionados que se sienten por parte de las aseguradoras, «todos los grupos independientes querrían aumentar sus tarifas», dijo.

El sector de capital privado ha comenzado a ser objeto de un escrutinio particular por parte de investigadores y responsables políticos. Los legisladores de la Cámara están considerando legislación exigir más informes cuando las empresas compran empresas de atención médica. Actualmente, las adquisiciones pueden ser difíciles de rastrear. Los autores del nuevo artículo se basaron en datos sobre ofertas de una empresa llamada PitchBook, que luego compararon con médicos en una base de datos de reclamos de atención médica para medir los pagos de las aseguradoras de salud privadas.

Los investigadores no podían estar seguros de si los aumentos en los pagos que midieron ocurrían porque los médicos realizaban procedimientos más complejos o simplemente negociaban precios más altos, pero sospechaban que los precios explicaban la mayor parte del efecto.

Estudios Previos de Negocios Adquiridos por Private Equity hospitales Y oficinas medicas por Zirui Song, profesor asociado de política de salud y medicina en la Escuela de Medicina de Harvard, también documentó el aumento de los ingresos asociados con las adquisiciones. En una entrevista, el Dr. Song dijo que esperaba que la industria continuara comprando prácticas médicas en los próximos años. “Todavía tenemos muchas prácticas pequeñas propiedad de médicos especialistas”, dijo. “Es una oportunidad de consolidación. Es una oportunidad fácil.

Los críticos de la industria, incluido el profesor Scheffler, también han expresado su preocupación por la atención médica que brindan las empresas de atención médica de propiedad privada, argumentando que el enfoque de la industria en las ganancias podría dañar a los pacientes. Investigación sobre la participación privada de casas de retiro mostró evidencia de niveles de personal más bajos y tasas más altas de prescripciones de medicamentos antipsicóticos.

Pero se han publicado pocas investigaciones rigurosas sobre la atención al paciente en las especialidades médicas de consultorio en las que se centra el nuevo artículo.

Cómo el cambio de propiedad y la independencia afecta a los médicos y cómo tratan a los pacientes «ha sido muy poco estudiado», dijo Barak Richman, profesor de derecho y administración de empresas en la Universidad de Duke, quien revisó el artículo. Pero dijo que hay evidencia de que estas empresas son expertas en explotar las lagunas en las regulaciones existentes para maximizar sus ganancias.

«El capital privado es como el sistema con esteroides», dijo Sherry Glied, decana de la Escuela de Servicio Público Wagner de la Universidad de Nueva York. “Siempre que haya una oportunidad de ganar dinero, PE se moverá más rápido que los demás y la consolidación es la forma de hacerlo.

Mientras los reguladores federales consideran cambiar la forma en que supervisan tales transacciones, los investigadores dicen que el informe subraya la necesidad de prestar atención a lo que sucede cuando una empresa realiza una serie de adquisiciones aparentemente pequeñas. «Esto aboga por fuertes herramientas antimonopolio para estas tendencias de consolidación progresivamente pequeñas pero colectivamente más grandes», dijo Erin Fuse Brown, directora del Centro de Derecho, Salud y Sociedad de la Universidad Estatal de Georgia.